為什麼一個科羅拉多州的小縣可以讓所有居民做新冠肺炎篩檢?

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發文時間: 2020/03/27 文 / 李家同. 新竹

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一位美國朋友寄給我的文章,《The Atlantic》是美國精英份子愛看的雜誌,我請一位清大電機系博士生將重要的地方翻譯了。為什麼一個科羅拉多州的小縣可以讓所有居民做新冠肺炎篩檢?

科羅拉多州的聖米格爾縣是一個很小的縣,居民人數只有8000人,縣裡沒有醫院,公共衛生部門只有3位職員。在縣內有一個小鎮叫做特柳賴德鎮,這個小鎮雖然小,卻是一個旅遊勝地,經常有來來往往的旅客,因此使得居民暴露在新冠肺炎傳染的風險中。

聯合生物醫學公司(United Biomedical)的執行長及共同創辦人Mei Mei Hu和Lou Reese夫婦居住在特柳賴德鎮,當他們夫婦得知小鎮醫療資源不足後,就答應捐贈新冠肺炎篩檢的套件,讓聖米格爾縣的所有居民都能接受篩檢。

在1月份,新冠肺炎開始出現在中國時,聯合生物醫學公司就開始研究這個未知病毒的篩檢方法。傳統的篩檢方法稱為RT-PCR,它的作法是從病人的鼻子和喉嚨取出檢體,然後檢查在檢體當中有沒有出現病毒的遺傳物質。而聯合生物醫學公司的方法稱為ELISA,首先要對病患抽血,然後檢查血液中有沒有出現新冠肺炎的抗體,也就是某種特定的蛋白質,這種蛋白質是由人體的免疫系統產生的,當人體被新冠肺炎病毒入侵時,我們的免疫系統就會產生這種蛋白質來與之對抗。透過檢查血液裡面有沒有這種蛋白質,我們就可以知道病患體內有沒有新冠肺炎病毒。

為了避免誤判,他們實驗中需要許多不同的血液樣本,其中有新冠肺炎確診者的血液,也有普通人的血液。因為血液中可能也有其他感冒病毒的抗體,他們必須確認篩檢的方法不會誤把那些抗體當成新冠肺炎的抗體。根據他們的實驗結果,當病患被感染新冠肺炎10天以後,血液中就可以偵測到抗體的蛋白質了。這種篩檢方法的特點是,它可以找出無症狀感染者,因為無症狀感染者雖然沒有發病,但他們的血液內還是會有抗體存在。

這家公司在2004年SARS期間就開發了類似的篩檢方法,但是同樣的方法不一定適用於新的病毒,所以他們需要取得病人的血液樣本才能做實驗,所以當新冠肺炎1月份在中國爆發時,他們就設法取得病人的血液樣本來進行測試。這家公司的董事長王長怡女士是台灣人,在中國和台灣都有公司,也因此他們很快地取得了確診者的血液樣本,並成功地完成新冠肺炎的篩檢方法。

聖米格爾縣是全美國第一個為所有居民實施新冠肺炎篩檢的地區,雖然在實驗室中進行篩檢是很簡單的事情,但是要為縣裡的8000位居民完成篩檢就沒有那麼容易。他們計劃要在特柳賴德鎮和諾伍德鎮設立兩個篩檢站來進行篩檢,預計為每位居民提供兩次篩檢,兩次之間間隔兩週。他們也希望這項篩檢技術未來可以推廣到更多地方。

(本文作者為清華大學、靜宜大學、暨南大學榮譽教授)

 

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