压出来的文明病 — 劉炯朗

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高血压、新陈代谢症候群……

  可能都是压力来搞鬼。

  压力就是任何会导致体内平衡受到干扰和破坏的外在因素。常见的压力包括突然短暂的生理冲击(例如跟别人打架)、持续的生理冲击(例如长期的缺乏睡眠)以及心理上的惊讶、紧张和忧虑。

  面临压力时,身体会启动若干机制来做因应,例如心跳加速、血压上升等。当压力过去之后,这些生理上的反应也该停止,让身体回复到正常的体内平衡状态。但是,持续的压力加上身体调节功能的衰退,会让身体持续偏离正常的平衡,就会引起各式各样的疾病了。

  前面我们提过压力对心血管系统的影响,接下来再谈谈长期压力让血压长期过高所导致的影响。

  持续的压力让心跳速度和血压超出正常的范围,久了就会出问题。心脏把血液送出去时的力度叫作“收缩压”,正常值在140以下;把血液送回心脏的力度叫作“舒张压”,正常值在90以下。超出正常范围,就算是高血压了。


  血压过高的时候,负责把血液送到全身的小血管,为了应付这增加的压力,管壁的肌肉会变厚,血管因此变得比较僵硬,血流也不如以往通畅,血压因此跟着再增高,陷入恶性循环。当血压增高的时候,心房受到的冲击力也随之增加,特别是左心室。为什么呢?血液带着氧气流到身体各部份后被收集回右心房,经由右心室送到肺,在肺里交换吸取氧气后回到左心房,再输送到身体各部位。整个过程中,左心室受到的冲击最大,因此左心室的肌肉会变得肥厚。如果左心房变得特别大,心脏失去均衡,就会引发心律不整,而且,过大的左心室需要更多的血液,也会引发不均衡的问题。

  当血压持续维持在高数值时,血管分支点受到的血流冲击压力最大,也因此会破损,血管的内壁撕裂发炎,在这些发炎的地方,脂肪、胆固醇、血小板等杂七杂八的东西容易凝聚起来,成为所谓的“斑块”。这些斑块会把血管堵塞,降低血液流通。假如这些堵塞使得往下半身流的血液不够,走路时因为没有足够的氧气和糖分被送到下半身,胸口和脚都会疼;假如这些堵塞使往心脏流的血液不够的话,就会引发各式各样的心脏病了。这些凝在血管壁的斑块,如果有些碎片掉落漂游在血管里,就是血栓。当血栓把心脏的某条血管堵住,就是突发性心脏病;当血栓把大脑的某条血管堵住,就是中风。

  前面说明了压力对心血管系统的影响,接着要谈谈压力与身体新陈代谢的关系。

  压坏身体的应变机制

  首先,我们知道鸡鸭鱼肉、豆腐蔬菜等食物经过消化后会被分解成简单的分子,再经由血液送往身体的各部位。蛋白质会分解成氨基酸;淀粉、糖和碳水化合物分解成血糖;脂肪则是分解成不饱和脂肪酸和甘油。这些简单的分子被送到身体的各部份位,促进身体成长,并作为维持身体各功能正常运行的能量。不过,当你吃了一顿大餐之后,产生的养分不会马上全部被各个器官消耗掉,剩下的先被储存起来,不会任其在血液里浮游。

  身体中用来储存养分的最重要器官就是肝。好比我们每月领薪水,不会一下子把钱都用掉,也不会把钱带在身上到处乱花,而是把大部分钱存在银行,再慢慢使用。不过,我们的身体不是把氨基酸、血糖这些养分直接储存,而是先将氨基酸转换成蛋白质,血糖转换成糖原,不饱和脂肪酸和甘油转换成三酸甘油酯。等到身体需要养分时,再反过来转换成氨基酸、血糖等等,再送到需要的部位去使用。这也和薪水存在银行的例子有相似之处,我们不一定总是把现款存进银行,需要时再把现款提出,有时也会把现款转成股票、债券等,等到要用钱时再把股票卖掉,换成现款来用。这就是我们正常的“消化、吸收、储存”的循环。

  当身体因应付压力而需要额外的能量时,会如何应变呢?首先,身体马上会将血液中的养分转换成糖原和三酸甘油酯,而且把储存养分的动作停下来,同时将储存在脂肪里的糖原和三酸甘油脂转变成血糖和不饱和脂肪酸,送到血液里。这些转换动作都是由交感神经分泌的荷尔蒙引发的。同时,身体还有好些聪明的小动作,例如当老虎在后面追,你在逃命的时候,腿部肌肉需要额外养分,但肩膀和肚子的肌肉就不需要、也不该在这时分享这些养分,我们身上的荷尔蒙有一个机制,只让腿部肌肉吸收血液里的养分,甚至肩膀和肚子肌肉里储存的蛋白质也会被征召转换成氨基酸,肝也会制造新的血糖……这些都是应急的动作。

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